L’ocytocine, hormone de l’amour, pourrait aider à traiter la maladie d’Alzheimer

On l’appelle hormone de l'amour et de l’attachement, parce qu’elle sécrétée lors de l’orgasme, a un rôle clé dans le lien mère-enfant, dans le processus d’allaitement mais aussi dans les liens sociaux et conjugaux. Selon une nouvelle étude scientifique, l’hormone ocytocine pourrait être une approche thérapeutique très intéressante pour traiter les troubles cognitifs tels que la maladie d’Alzheimer.

L’une des principales causes de la maladie d’Alzheimer est l’accumulation d’une protéine, l’amyloïde-bêta (Aβ) en grappes autour des neurones, ce qui met à mal leur activité et déclenche leur dégénérescence. Cette dernière affecte ce qu’on appelle la “plasticité synaptique”, c’est-à-dire la capacité des synapses (interfaces d’échange entre deux neurones) à s’adapter à une hausse ou une baisse de l’activité neuronale au fil du temps. Dans l’hippocampe, partie du cerveau liée notamment à l’apprentissage et à la mémoire, cette plasticité synaptique est cruciale pour le maintien et l’acquisition de capacités cognitives.

Ici, une équipe de recherche japonaise, de l’Université des sciences de Tokyo, s’est intéressée à l’ocytocine pour lutter contre ce phénomène. “L’ocytocine s'est récemment révélée impliquée dans la régulation des performances d'apprentissage et de mémoire, mais jusqu'à présent, aucune étude antérieure ne traite de l'effet de l'ocytocine sur les troubles cognitifs induits par l'amyloïde-bêta”, a expliqué le professeur Akiyoshi Saitoh dans un communiqué.

L’équipe a tout d’abord perfusé des tranches d’hippocampe de souris avec de l’amyloïde-bêta pour confirmer que celle-ci provoque bien le déclin des capacités de signalisation des neurones, et altère la plasticité synaptique. Lors d’une seconde expérience, de l’ocytocine a été ajoutée en perfusion, ce qui a augmenté les capacités de signalisation, suggérant un effet protecteur de cette hormone dite “de l’amour” sur la plasticité des synapses. D’autres expériences plus complexes ont ensuite permis de constater que l’ocytocine parvenait en fait à inverser les effets néfastes de l’amyloïde-bêta.

Il s'agit de la première étude au monde qui a montré que l'ocytocine peut inverser les altérations induites par l'Aβ dans l'hippocampe de la souris”, s’est félicité le Pr Akiyoshi Saitoh. Si les étapes sont encore longues avant que l’ocytocine soit partie intégrante de l’arsenal thérapeutique de la maladie d’Alzheimer, l’équipe a bon espoir que cette piste thérapeutique aboutisse à un nouveau médicament pour freiner l’avancée de ce type de démence. L’étude a été publiée dans la revue Biochemical and Biophysical Research Communication.

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